RAF Kenley

La base de combate de la RAF en Kenley, Surrey, jugó un papel vital en la Batalla de Gran Bretaña. La RAF Kenley no estaba tan al sur de Londres en tiempo de vuelo y la defensa de la ciudad era la tarea principal para los pilotos que tenían su base en Kenley. Al igual que con muchas otras bases de Comando de combate repartidas por todo el sudeste de Inglaterra, la RAF Kenley fue atacada por la Luftwaffe.

RAF Kenley se construyó durante la Primera Guerra Mundial cuando, bajo la Ley de Defensa del Reino, la Oficina de Guerra requirió un terreno que sirvió como un campo de golf y se convirtió en una base aérea completa que sirvió al Royal Flying Corps.

La tierra en Kenley nunca volvió a su uso anterior y durante los años 1920 y 1930 sirvió como base de la RAF. Uno de sus pilotos más famosos antes de la Segunda Guerra Mundial fue Douglas Bader, que voló los Gloucester Gamecocks desde la base.

A medida que se acercaba la guerra en septiembre de 1939, RAF Kenley se puso en pie de guerra. La pista se había alargado y mejorado para acomodar los nuevos aviones de combate con los que se estaba proporcionando el Comando de combate. En términos de despegue, un huracán Mark I Hawker demostró tener poca potencia para la longitud de la pista original y para compensar esto, la pista se alargó. Sin embargo, en el momento de la Batalla de Gran Bretaña, el huracán tenía una potencia de motor mucho mayor y la longitud de la pista de Kenley era más que suficiente.

Las unidades del ejército defendieron a Kenley y cuando llegó la Batalla de Gran Bretaña, Kenley tenía su propio suministro de 35,000 galones de combustible de aviación, 8,000 galones de gasolina, 2,500 galones de petróleo y 1,25 millones de municiones. Cuatro armas Bofors protegieron la base.

El escuadrón más asociado con Kenley era el 615. Había ayudado a proteger a los soldados evacuados en Dunkerque. Sin embargo, pronto se hizo evidente después de esta retirada que Gran Bretaña enfrentaba el peligro de ser atacada. Como dijo Churchill: "La batalla de Gran Bretaña está a punto de comenzar". Para un asalto marítimo en la costa sur de Inglaterra, la máquina de guerra alemana necesitaba un dominio completo del aire. Por lo tanto, el Comando de combate tuvo que ser tomado.

Kenley se convirtió en la sede del sector del Grupo No. 11, Comando de combate. Con base a solo unas pocas millas al sur de Croydon, muchos pilotos extranjeros habrían estado familiarizados con la ubicación de Kenley, ya que no estaba muy lejos del curso requerido para aterrizar en el aeropuerto de Croydon, entonces el principal aeropuerto de la ciudad.

Era de esperar que Kenley hubiera sido un objetivo para los bombarderos de la Luftwaffe. El peor ataque contra la base se produjo el 18 de agosto.th 1940. El ataque comenzó a las 13.15 y resultó en la destrucción de cuatro Hawker Hurricanes y un Blenheim con otros cuatro aviones dañados. Nueve personas en la base fueron asesinadas y diez resultaron heridas. Se destruyeron tres hangares y la base estuvo sin sistema de comunicación durante horas. La pista estaba dañada pero los cráteres se rellenaron rápidamente. RAF Kenley estaba listo para la acción a las pocas horas de la finalización de la incursión, excepto con un problema evidente. La redada había identificado cuán vulnerable era Kenley para que destruyeran su sistema de comunicación, y lo mismo era cierto para otras bases de Comando de Caza. Sin contacto con Bentley Prior, cuartel general del Comando de combate, la RAF Kenley estaba efectivamente ciega a lo que sucedía en el sureste de Inglaterra. Para rectificar esto y asegurar que nunca hubo una reaparición, se encontró un nuevo centro de comunicaciones lejos de la base en una carnicería vacía en el pueblo de Kenley, donde se suponía que estaría a salvo de ataques.

Después del final de la batalla de Gran Bretaña, Kenley brindó apoyo de combate a los bombarderos que se dirigían a la Europa ocupada. Sin embargo, el papel de escolta era limitado en términos de alcance debido a la cantidad de combustible que llevaba cada caza. A medida que los Aliados se volvieron más ofensivos en términos de capacidad, se cambió el papel de mando de Kenley. RAF Biggin Hill se hizo cargo del Grupo No 11.

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