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La NASA presenta a los primeros astronautas de Estados Unidos

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El 9 de abril de 1959, la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) presenta a la prensa a los primeros astronautas estadounidenses: Scott Carpenter, L. Gordon Cooper Jr., John H. Glenn Jr., Virgil “Gus” Grissom, Walter Schirra Jr. , Alan Shepard Jr. y Donald Slayton. Los siete hombres, todos pilotos de pruebas militares, fueron cuidadosamente seleccionados de un grupo de 32 candidatos para participar en Proyecto Mercurio, El primer programa espacial tripulado de Estados Unidos. La NASA planeó comenzar vuelos orbitales tripulados en 1961.

El 4 de octubre de 1957, la URSS obtuvo la primera victoria de la "carrera espacial" cuando lanzó con éxito el primer satélite artificial del mundo, Sputnik, en la órbita de la Tierra. En respuesta, Estados Unidos consolidó sus diversos esfuerzos espaciales militares y civiles en la NASA, que se dedicó a vencer a los soviéticos en vuelos espaciales tripulados. En enero de 1959, la NASA inició el procedimiento de selección de astronautas, examinando los registros de 508 pilotos de pruebas militares y eligiendo 110 candidatos. Este número se dividió arbitrariamente en tres grupos, y los dos primeros grupos informaron a Washington. Debido a la alta tasa de voluntariado, se eliminó el tercer grupo. De los 62 pilotos que se ofrecieron como voluntarios, se descubrió que seis habían crecido demasiado desde su último examen médico. Una batería inicial de pruebas escritas, entrevistas y revisiones del historial médico redujo aún más el número de candidatos a 36. Después de enterarse de las pruebas físicas y mentales extremas previstas para ellos, cuatro de estos hombres abandonaron.

Los 32 candidatos finales viajaron a la Clínica Lovelace en Albuquerque, Nuevo México, donde se sometieron a exhaustivos exámenes médicos y psicológicos. Sin embargo, los hombres resultaron tan saludables que solo se eliminó a un candidato. Los 31 candidatos restantes luego viajaron al Laboratorio Aeromédico Wright en Dayton, Ohio, donde se sometieron a la parte más agotadora del proceso de selección. Durante seis días y tres noches, los hombres fueron sometidos a diversas torturas que pusieron a prueba su tolerancia al estrés físico y psicológico. Entre otras pruebas, los candidatos se vieron obligados a pasar una hora en una cámara de presión que simulaba una altitud de 65.000 pies y dos horas en una cámara que se calentó a 130 grados Fahrenheit. Al cabo de una semana, quedaban 18 candidatos. De entre estos hombres, el comité de selección debía elegir a seis basándose en entrevistas, pero siete candidatos eran tan fuertes que terminaron decidiéndose por ese número.

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Después de que fueron anunciados, los "Mercury Seven" se convirtieron en celebridades de la noche a la mañana. Sin embargo, el Proyecto Mercury sufrió algunos reveses y el 12 de abril de 1961, el cosmonauta soviético Yuri Gagarin orbitó la Tierra en el primer vuelo espacial tripulado del mundo. Menos de un mes después, el 5 de mayo, el astronauta Alan Shepard fue lanzado con éxito al espacio en un vuelo suborbital. El 20 de febrero de 1962, en un paso importante para el programa espacial estadounidense, John Glenn se convirtió en el primer estadounidense en orbitar la Tierra. La NASA continuó siguiendo a los soviéticos en logros espaciales hasta finales de la década de 1960, cuando el programa Apolo de la NASA puso a los primeros hombres en la Luna y los devolvió a la Tierra de manera segura.

En 1998, 36 años después de su primer vuelo espacial, John Glenn viajó al espacio nuevamente. Glenn, que entonces tenía 77 años, era parte de la tripulación del Space Shuttle Discovery, cuya misión de investigación de 9 días se lanzó el 29 de octubre de 1998. Entre las investigaciones de la tripulación se encontraba un estudio de los vuelos espaciales y el proceso de envejecimiento.