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RAF West Malling

RAF West Malling

Antes de la Segunda Guerra Mundial, los clubes de vuelo privados usaban el aeródromo de West Malling. Sin embargo, a medida que se avecinaba la guerra, el aeródromo de West Malling fue requisado y desarrollado rápidamente para que la base tuviera refugios antiaéreos, dos pistas de aterrizaje, emplazamientos antiaéreos y colgadores de aviones. West Malling recibió la tarea de actuar como una base aérea avanzada para Biggin Hill y Kenley, aunque durante varios meses en la guerra, no pudo cumplir este papel. Los primeros aviones en usar West Malling fueron Lysanders. Estos se utilizaron solo para fines de reconocimiento. La pista más importante sobre el estado del aeródromo en este momento era que en agosto de 1940 el comandante de la estación era un oficial volador, que anteriormente había sido un comandante de ala.

La base aérea fue atacada por primera vez el 10 de agosto.th cuando un solitario bombardero alemán atacó sin previo aviso y bombardeó aparentemente a voluntad. Diecisiete constructores resultaron heridos y uno murió por sus heridas. Los siguientes ataques llegaron el 15th 16th y 18th Agosto. Se causaron daños importantes en el aeródromo y se destruyeron varios Lysanders. El 10 de septiembreth, un ataque contra West Malling provocó la muerte de seis soldados que estaban de servicio en la base.

El daño a West Malling fue tal que no se consideró listo para recibir un escuadrón hasta el 30 de octubre.th cuando Spitfires of No 66 Squadron aterrizó allí. Los huracanes del vuelo 421 también se unieron a 66, pero a finales de año ambos habían sido enviados a otras bases: 66 a Biggin Hill y 421 a Hawkinge.

A finales de abril de 1941, el Escuadrón No 29 llegó a West Malling equipado con Beaufighters. Estos fueron utilizados en operaciones nocturnas con considerable éxito. Uno de los pilotos con el número 29 fue el teniente de vuelo Guy Gibson. Aunque entrenado para pilotar bombarderos, se sintió que la experiencia de volar de noche y evitar los cazas alemanes solo podía desarrollar sus habilidades de vuelo. Gibson pasó a liderar a los 'Dambusters' en la redada en las represas del Ruhr. Mientras que los Beaufighters operaban de noche, West Malling era utilizado frecuentemente durante el día por numerosos escuadrones como base aérea delantera.

West Malling también estaba idealmente ubicado para devolver los bombarderos dañados. La pista era lo suficientemente larga como para hacer frente a ellos y los equipos de tierra lo suficientemente capacitados como para recuperar los bombarderos en el aire siempre que sea posible o desmantelarlos y regresarlos a su base de origen por carretera.

Aviones de West Malling jugaron su papel en la incursión de Dieppe. Aunque fue un fracaso en tierra, los combatientes de varios escuadrones demostraron su valía en el aire.

West Malling se convirtió en una base para los luchadores nocturnos Mosquito y los tifones Hawker. Los tifones recibieron la orden de atacar a lo largo de la costa de Francia y demostraron ser de gran valor al atacar líneas ferroviarias y trenes. Los mosquitos se hicieron cargo de los Beaufighters y se basaron en su considerable éxito como luchadores nocturnos.

Aviones de West Malling acompañados como escolta de los bombarderos de la RAF y la USAAF a Europa. A medida que el bombardeo de Europa se intensificó, West Malling fue utilizado cada vez más por los bombarderos dañados que necesitaban realizar un aterrizaje de emergencia.

West Malling jugó su papel en el Día D cuando los Aliados necesitaban tener la supremacía completa en el aire para darles a los aterrizajes tanto apoyo como fuera físicamente posible. Los combatientes de West Malling también participaron en operaciones de 'buzos', destruyendo cohetes V1 entrantes en su camino a Londres. West Malling se consideraba la base aérea más exitosa para esta tarea y para cuando la amenaza V1 había terminado, la base podría afirmar que había destruido 280 V1.

Sin embargo, con la guerra librada en Europa continental y con los nazis en retirada total, había menos necesidad de mantener operativo West Malling y, a fines de agosto de 1944, la base estaba en silencio.

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